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La Civilisation des odeurs, XVIe-début XIXe siècle Robert Muchembled Les Belles Lettres, 2017, 272 p., 25,50 E.

La référence assumée à Norbert Elias résume, dès le titre, l'ambition de Robert Muchembled, professeur à Paris-XIII : faire de l'odorat l'observatoire du mouvement de civilisation des moeurs que connaît le monde occidental à l'Époque moderne, à travers la mutation des seuils de sensibilité olfactive. A mesure que la société, toujours plus policée, refoule les fonctions corporelles, l'odeur du corps, de la sueur, de l'haleine et des excrétions devient moins supportable. On sait depuis Le Miasme et la Jonquille d'Alain Corbin (Aubier-Montaigne, 1982) que les goûts et dégoûts olfactifs se construisent. Mais l'auteur, sans toujours convaincre, y mêle des recherches scientifiques récentes. Surtout, le véritable apport de l'ouvrage réside dans la mise au jour des valeurs symboliques que revêt l'odorat. La puanteur du corps, c'est aussi celle du diable, qui rôde avec la peste au milieu des cadavres et vient se nicher au coeur du giron féminin. Et le parfum, frontière du corps, le protège en même temps qu'il en contient les effluves.